Didier Verbelen

Honorary Mastercooks
chef

Didier Verbelen

Interview

Wie zijn je Peters?
Mario Holtzem 
Jacques Colemont

Wist je altijd al dat je kok zou worden? 
Dat is een lang verhaal. Mijn ouders hadden een groothandel in bloemen en bevoorraden winkels en deden de markten. Vanaf mijn achtste ‘moest’ ik meehelpen in de zaak. Om 5 uur ’s ochtends de vrachtwagen laden en mee naar de markten gaan in het weekend en tijdens de vakanties.  Op mijn 15de werd mijn moeder erg ziek. Mijn ouders vroegen me om mijn scholing, ik deed toen sportwetenschappen, af te breken en mee in de zaak te stappen. Dat heb ik gedaan. Maar na een jaar liep het mis en ben ik van de ene dag op de andere in een bakkerij beginnen werken. Dat was net voor de grote vakantie. Maar tegen eind augustus hield ik het voor bekeken. Ik wilde meer en schreef me op de hotelschool VTI Leuven. Omdat ik enkele jaren ouder was dan de leerlingen, koos ik voor de korte versie: 2 jaar opleiding in plaats van 4 jaar. We zijn met 2 van de 12 afgestudeerd in 1985.

Waar heb je het vak geleerd? 
Na mijn schoolopleiding ben ik meteen in een steakhouse gestart, maar ondertussen werkte ik ook nog bij mijn ouders mee. Na mijn legerdienst kon ik beginnen in restaurant Tijl in Leuven. We stonden met 12 man in de keuken en deden 600 couverts per dag. Ik was het gewoon om hard te werken en vond dat helemaal niet erg. Na zes maanden stopte de chef er en kreeg ik de leiding over de keuken. Ik was 21 jaar en chef van de grootste zaak van Leuven. Alles werd er vers bereid en de courante zaken à la minute. Ik ben er 6 jaar gebleven en heb er mijn vrouw leren kennen die in de zaal werkte.

Kan je ons wat vertellen over je carrière?
In 1984 hebben we ‘Aan het Water’ in Kuringen geopend, in een oude watermolen aan de Demer. We hebben de zaak stilaan opgebouwd van een brasserie naar een gastronomisch restaurant. In 2018 zijn we verhuisd naar Tielt-Winge en hebben we het restaurant in ons eigen huis ondergebracht. Mijn keuken is gegroeid door regelmatig de kaart aan te passen, te verkleinen en verfijnen, door klanten en vrienden te laten proeven en beoordelen. Om gezondheidsredenen hebben we onze activiteiten moeten stopzetten. 

Wie zijn jouw grote voorbeelden? Naar wie kijk jij op?
Als selfmade chef met een gemiddelde aan 100 uur per week, had ik weinig tijd om naar iemand op te kijken. Maar ik ken Frank Fol al sinds 1987. Hij is een culinaire trendsetter, met heerlijke groentegerechten van eigen bodem. Ik vond ook Mastercook Alain Deluc van Barbizon top. En Jean-Pierre Bruneau drukte toch ook zijn stempel op de Belgische gastronomie. Hij kookte op mijn bruiloft. Ik heb nog een mooie herinnering aan hem.

Wat betekent voor jou de toetreding tot de vereniging?
Wat ik vooral fijn vind aan de The Mastercooks of Belgium is dat het een groep topkoks is waarmee je kan samenwerken, overleggen en bijpraten.